Course de lévriers

Il m’est arrivé de voir aux Etats-Unis quelques courses de lévriers. Les gens y parient de l’argent, et parfois, au soir de Noël, certains choisissent un outsider en prenant chaque indice comme un signe du destin. Et, même si le chien finit bon dernier, c’est là (le début d’)une grande aventure.

Les chevaux ont les hippodromes, les chiens ont les cynodromes.  Les lévriers sont des chiens longilignes, fins, musclés et légers, ce sont les seuls de leur espèce à pouvoir courir au galop volant (ou ils sont pendant un temps parfaitement en suspension dans les airs). Bref, ce sont des animaux de choix pour la course.

Le plus rapide des lévriers et le plus dessiné pour ce sport est le lévrier anglais ou lévrier Greyhound, mais tous les lévriers peuvent courir dans les compétitions.

lévrier course galop volant lévriers

Un lévrier au galop volant

Histoire

Les lévriers dans le passé étaient surtout utilisés pour le coursing, c’est-à-dire la poursuite d’un objet ou d’un animal. C’était une pratique réservée à la noblesse, la chasse à courre, au lièvre en sont des exemples célèbres. Ce passé est particulièrement visible aujourd’hui dans la poursuite à vue sur leurre d’ailleurs nommée coursing. A Hendon, Angleterre, en 1876 se déroula la première course de lévriers, sur une piste droite. Mais il faudra attendre plus tard pour trouver la course de lévriers moderne, sur piste ovale et l’invention par Owen Patrick Smith en 1912 d’un lièvre-leurre artificiel. Ce dernier effectivement ne supportait pas qu’on tue un animal pour se qui devait être un égal des courses de chevaux. Il ouvrit en 1919 à Emeryville en Californie la première piste, les paris arrivèrent dans les années 1930. En 1926, son invention s’exporta en Grande-Bretagne. Elle y atteint son pic en 1946 avant de baisser avec la loi sur les Paris et les Jeux de 1960.

Règles

Pour la course, les chiens sont vêtus d’un dossard de 1 à 6 de couleurs différentes pour différencier chacun des six participants. Ils ont aussi une muselière, pour les protéger car, à la fin de la course, le gagnant se jettent souvent sur le leurre et défend sa prise instinctivement.

Les différents types de courses

La course de lévriers ou racing

Dans les cynodromes, les chiens s’élancent dans une furieuse course à la poursuite d’un lièvre ou lapin leurre. Le lévrier le plus rapide, le premier à franchir la ligne d’arrivée sera déclaré gagnant.

Course lévriers racing Pologne 2009 sport chien

Course de lévriers en Pologne (2009)

Si dans de nombreux pays, ces courses sont seulement amateurs et destinées au plaisir du public, elles se sont plus développées dans les pays où ce sport peut s’accompagner de paris sportifs comme en Australie, en Irlande et aux Etats-Unis.

Le coursing ou la poursuite à vue sur leurre

Deux chiens s’affrontent sur une distance de 600 à 900 mètres. Ce sport se veut être une simulation de la chasse au lièvre et il se déroule sur terrain naturel, avec des obstacles, des pentes, de la végétation. Les épreuves se déroulent sur une journée, divisée en deux manches. Elles permettent à travers plusieurs critères de désigner le vainqueur.

Lévrier Persan Saluki Leurre PVL Poursuite à Vue sur Leurre

Un lévrier persan (Saluki) avec son leurre

Coup d’oeil sur : Les Greyhound jockeys, jockeys pour lévriers anglais en racing

Au tournant des années 1930, Loretta et Charlie David dressèrent en deux ans une douzaine de singes Capucins femelles pour les faire chevaucher tout vêtus sur des lévriers Greyhound avec des selles spécialement conçues à cet effet. Présentés comme une attraction en 1930 à Palm Beach en Floride, les Greyhound jockeys s’étendirent dans les Etats-Unis jusqu’à la fin des années 1930 où l’intérêt du public diminua. Mais encore pendant toutes les années 1950, ces types de courses étaient répandues au Mexique et en Australie.

En Australie, se développa dans ses courses des haies et des sauts au-dessus de l’eau, pour se rapprocher des courses de steeple-chase.

Greyhound jockeys monkey jockey clothes circa 1939

Les Greyhound Jockeys dans leurs plus beaux habits (autour de 1940)

Θ Maxime Dequin – mai/juin 2014

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